No que eles chamam de primeiro, os pesquisadores dizem que podem prever se alguns bebês com menos de 1 ano de idade desenvolverão autismo no segundo ano.

A nova técnica experimental, usando a triagem cerebral padrão, foi projetada para se concentrar apenas em recém-nascidos com alto risco de autismo, porque eles têm um irmão mais velho.

Mas a descoberta do diagnóstico aborda um problema-chave que confundiu os esforços para efetivamente rastrear o autismo o mais rápido possível: os bebês geralmente não mostram sinais externos claros do distúrbio até quase o fim do segundo ano de vida.


Ao usar exames para examinar o tamanho, a área superficial e a espessura de algumas partes do córtex cerebral de um bebê quando ele atinge a marca de 6 e 12 meses, os pesquisadores descobriram que podiam prever o risco de autismo com 80% de precisão.

"Essas descobertas sugerem uma cascata de alterações cerebrais nos dois primeiros anos de vida que resultam no surgimento de autismo no final do segundo ano", explicou o autor sênior do estudo, Dr. Joseph Piven. Ele é diretor do Instituto Carolina para Deficiências do Desenvolvimento da Universidade da Carolina do Norte, em Chapel Hill.

Piven e sua equipe relatam suas descobertas na edição de 15 de fevereiro de Natureza.


A nova abordagem de triagem foi testada em aproximadamente 150 bebês, dos quais mais de 100 foram considerados de alto risco para o desenvolvimento de autismo por causa de antecedentes familiares.

Piven apontou que os recém-nascidos que têm irmãos mais velhos já diagnosticados com autismo correm um risco cinco vezes maior de desenvolver autismo.

As imagens de ressonância magnética foram realizadas nos bebês nas marcas de 6 meses, 1 ano e 2 anos. Este é um período de tempo durante o qual os sintomas óbvios do autismo são poucos, apesar da possível evidência de disfunção motora e / ou mental.


As principais medidas cerebrais foram inseridas em um algoritmo gerado por computador, que gerou escores de previsão de autismo com base em duas observações: primeiro, os bebês que desenvolvem autismo aos 2 anos parecem sofrer um crescimento relativamente alto da superfície cerebral entre 6 meses e 1 ano.

A segunda observação: o alto crescimento da área da superfície cerebral no primeiro ano de vida está associado a um tamanho geral do cérebro mais alto no segundo ano de vida. Este crescimento cerebral é um marcador estabelecido para o risco de autismo, disseram os pesquisadores.

Os resultados: o programa de computador foi capaz de prever com precisão o autismo em oito dos 10 bebês que desenvolveram autismo aos 2 anos de idade.

Além disso, a abordagem foi quase perfeita ao prever quais bebês de alto risco não desenvolveriam autismo aos 2 anos de idade.

"Essa descoberta", disse Piven, "sugere que, no futuro, imagens cerebrais precoces poderão predizer o risco posterior de autismo e identificar os bebês que podem se beneficiar mais de intervenções intensivas antes que os sintomas surjam e durante um período em que o cérebro é mais maleável ".

Ainda assim, Piven alertou que as descobertas são "experimentais" e precisam ser replicadas com mais pesquisas.

Ele também observou que, mesmo que a técnica de triagem se mantenha sob escrutínio, uma série de novas questões terá que ser abordada antes que esse diagnóstico precoce possa ser oferecido em ampla base.

Por exemplo, Piven disse: "Ainda não temos dados sobre como as famílias reagiriam a essas informações".

E acrescentou: "Não existem tratamentos acordados em campo para crianças [consideradas] pré-sintomáticas para o autismo. Portanto, há uma série de perguntas que precisam ser esclarecidas antes que isso esteja disponível".

Ainda assim, Mathew Pletcher, vice-presidente e chefe da descoberta genômica da Autism Speaks na cidade de Nova York, achou a pesquisa encorajadora porque "fornecer diagnóstico precoce e preciso do autismo é fundamental para garantir os melhores resultados".

"[E] quanto mais cedo um indivíduo puder iniciar a terapia", disse ele, "maior benefício ele receberá ao longo da vida".

"É claro", acrescentou Pletcher, "esse trabalho inicial precisa ser repetido com um conjunto maior de indivíduos. Mas, se for verdade, o algoritmo preditivo desenvolvido pelo projeto pode ser de grande benefício para populações particularmente em risco, como irmãos mais novos de indivíduos diagnosticados com autismo. [Mas] devido ao custo e à dificuldade dessa técnica de triagem, seria difícil traduzi-la em uma tela de autismo entre a população em geral ".


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